El sueño profundo; la solución a tus problemas de salud

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Algunos expertos creen que la falta de sueño en la fase REM provoca muchos de los problemas de salud comunes en la actualidad. Cómo lograr un mejor descanso

Ciudad de México.- Muchos médicos han advertido durante años que el ritmo de la vida en la actualidad atenta con el buen descanso y no garantiza que las personas cumplan las horas de sueño recomendadas por noche, con consecuencias para la salud que van desde conducir somnoliento y tener irritabilidad hasta un mayor riesgo de demencia, enfermedad cardíaca y muerte prematura.

La investigación, publicada en la revista científica Journal of Neuroscience, descubrió que las personas que pasaban más tiempo en el sueño de movimiento ocular rápido (MOR o REM, por sus siglas en inglés) -concretamente la fase en la que ocurren los sueños- tenían menos actividad cerebral relacionada con el miedo cuando recibieron descargas eléctricas leves al siguiente día. Los hallazgos sugieren que tal vez obtener suficiente sueño REM antes de experiencias angustiosas puede hacer que una persona sea menos propensa a desarrollar trastorno de estrés postraumático (TEPT), plantean los autores.

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Además este análisis no es el primero en sugerir que el sueño REM ofrece beneficios únicos. Algunos expertos incluso creen que en realidad es la falta de sueño REM y la falta de sueños lo que produce consecuencias negativas para la salud, en lugar de solamente la falta de sueño.

¿Qué sucede durante el sueño REM?

El sueño involucra cinco fases distintas, por las que el cerebro y el cuerpo pasan varias veces durante la noche. Las primeras cuatro fases implican una transición del sueño superficial al profundo: se empieza a perder conciencia de los alrededores, baja la temperatura corporal, se regula la respiración y el ritmo cardíaco, se combinan ondas cerebrales lentas y rápidas, se relajan los músculos y baja la presión sanguínea.

Debido a que los períodos más largos de sueño REM solo ocurren durante las horas finales de sueño (temprano en la mañana, para la mayoría de las personas), estos pueden cortarse cuando no se alcanzan las siete u ocho horas recomendadas.

Durante el sueño REM hay más actividad en las regiones de la memoria visual, motora, emocional y autobiográfica del cerebro según explicó a TIME, Matthew Walker, profesor de psicología en la Universidad de California, Berkeley y autor del libro Why We Sleep. Pero también hay una actividad disminuida en otras regiones, como la involucrada en el pensamiento racional, de ahí que se produzcan sueños extremadamente lúcidos, pero a menudo sin sentido.

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¿Cuáles son los beneficios del sueño REM?

Varios estudios en los últimos años han sugerido que el sueño REM puede afectar la precisión con que las personas leen las emociones y procesan estímulos externos. La investigación de Walker, por ejemplo, demostró que las personas que alcanzaron la quinta fase durante una siesta eran más capaces de juzgar las expresiones faciales después que aquellas que habían dormido sin alcanzar REM.

Sumado a los resultados de esta investigación, el estudio más reciente de un grupo de investigadores de la Universidad de Rutgers, Estados Unidos, sugiere que la calidad del sueño de una persona antes de un evento traumático puede desempeñar un papel importante en la reacción a una situación aterradora. “Cuanto más REM se experimente, más débil es el efecto relacionado con el miedo”, escribieron los autores en su artículo.

Una teoría, conocida como la hipótesis de calibración REM, sostiene que la norepinefrina se acumula durante el día y puede restablecerse a niveles normales durante el sueño REM. “Cuando eso sucede, creemos que la amígdala puede volverse menos sensible a los estímulos y menos propensa a reaccionar de forma exagerada ante algo que realmente no debería ser de temer”, dijo Lerner.

Walker dice que aunque el sueño REM tiene beneficios, no es la única etapa que importa: “El sueño REM puede tener su propia función, pero la mayoría de la investigación todavía se centra en los beneficios reconstituyentes y muy importantes de las otras fases”.

 

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¿Cómo lograr el sueño REM?

“Si te levantás todas las mañanas con recuerdos vívidos de los sueños de la noche anterior, es probable que tengas al menos un sueño REM de calidad decente”, señaló Walker. Pero además de ese indicador, no existe un método sencillo de controlar los niveles de sueño REM específicamente.

“Para la mayoría de las personas, el sueño REM representa entre el 20 y el 25% del tiempo que pasan durmiendo”, explicó la coautora y asistente de investigación de Lerner, Shira Lupkin. “Así que por ahora, la mejor manera en que podemos recomendar obtener más sueño REM es simplemente dormir más en general”.

Otros factores como el consumo de drogas en general (incluyendo alcohol y nicotina), el uso de luz artificial por la noche y la dependencia de los despertadores, también interfieren con el sueño REM. “Despertar rutinariamente con una alarma hace que se corten repetidamente las terminaciones de los períodos REM”, explicó Naiman. “Imagine ser sacado abruptamente de un cine cada vez que una película se acerca al final”.

Para un mejor sueño en general es recomendable dormir en una habitación fresca y oscura e ir a la cama aproximadamente a la misma hora todas las noches.

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